Sir Godfrey N. Hounsfield, EMI, la tomografía axial computarizada (TAC), los Beatles y mister Derek

Sir Godfrey N. Hounsfield, EMI, la tomografía axial computarizada (TAC), los Beatles y mister Derek

Disculpen el batiburrillo de nombres con el que he titulado esta entrada. No he sabido hacerlo de otra manera para expresar su contenido. Pero, vayamos por partes y, a lo mejor, soy capaz de explicar  la relación que tienen estos nombres entre sí.

Sir Godfrey Newbold Hounsfield nació en Sutton-on-Trent el 28 de agosto de 1919 y creció en una granja cerca de Newark, en el condado de Nothingamshire, en el centro de Inglaterra. Era el menor de cinco hermanos, y desde la infancia ya mostró un enorme interés por la electricidad y la mecánica, aplicando las habilidades que iba adquiriendo de forma autodidacta a la maquinaria y herramientas propias de la granja de su padre. En la adolescencia comenzó su pasión por el vuelo, con más de un intento de emular a los hermanos Wright. Cuando estalló la Segunda Guerra Mundial se alistó como reservista voluntario en la Royal Air Force (RAF), donde se hizo experto en electrónica y radares. Concluída la guerra y gracias a la RAF amplió su formación reglada en el Faraday House Electrical Engineerig College, de Londres.

Sir Godfrey N. Hounsfield (1919-2004)

Sir Godfrey N. Hounsfield (1919-2004)

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En 1951 Hounsfield empezó a trabajar para la Electric and Musical Industries Ltd. (EMI). La compañía, conocida sobre todo por ser una de las principales productoras  musicales, tenía también otras actividades y Hounsfield, que en seguida, con su inquietud característica, había empezado a investigar en el naciente mundo de la informática, siendo jefe de la división de investigación médica de la compañía, desarrolló para EMI lo que sería la mayor revolución en el campo del diagnóstico por la imagen desde que Röntgen descubriera los rayos X: la tomografía axial computarizada (TAC). Los primeros estudios clínicos se publicaron en 1972, al tiempo que empezaban a funcionar los primeros cinco escáneres de EMI creados por Hounsfield: tres en el Reino Unido y dos en los Estados Unidos de América. El éxito fue arrollador, y en los años siguientes la compañía fabricó una gran cantidad de aparatos que fueron distribuidos por todo el mundo. En 1979 Hounsfield recibió el premio Nobel de Medicina.

En su discurso, durante la ceremonia de entrega de premios de aquel año, el Profesor Torgny Greitz, del Karolinska Institutet, entre otras cosas dijo:

“Hounsfield es indiscutiblemente la figura central en la tomografía computarizada. Trabajando independientemente de Cormack, desarrolló su propio método y construyó el primer tomógrafo computarizado de uso clínico – el escáner EMI, con el cual se pudieron hacer los primeros exámenes de la cabeza.

La publicación de los primeros resultados clínicos en la primavera de 1972 asombraron al mundo. Hasta entonces, los estudios radiológicos convencionales de la cabeza mostraban los huesos del cráneo, pero el cerebro permanecía como una indiferenciada neblina gris. Ahora, de repente, la niebla se ha disipado.”

Sir Godfrey N. Hounsfield no era médico, ni siquiera tenía un título universitario. Digo esto no en detrimento de su figura, sino todo lo contrario. Era un técnico, un inventor, un hombre apasionado por su profesión, entregado a ella por completo; y dotado de una curiosidad inagotable, que no le abandonaba ni cuando se dedicaba a una de sus distracciones preferidas fuera del trabajo, sus largos paseos por el campo que le entusiasmaban -posiblemente- desde que era un niño en la granja. Y así fue hasta su muerte, el 12 de agosto de 2004, pocos días antes de cumplir los ochenta y cinco años. Pero sirva también esta ocasión para comentar cuánto le debe el avance de la medicina, en la actualidad, a los profesionales de otras disciplinas: ingenieros, físicos, biólogos, bioquímicos, matemáticos, informáticos… Para todos ellos: mi sincero agradecimiento.

Sin embargo, en este caso, ese agradecimiento debe hacerse extensivo a otros profesionales insospechados: los músicos. En concreto a The Beatles. Es un hecho conocido que la principal fuente de ingresos de EMI durante los años sesenta del siglo pasado provenían de la banda de Liverpool. No es extraño, por tanto, que ese dinero ayudara a financiar las investigaciones de Hounsfield y la creación de la TAC.

Yo conocí a The Beatles a principios de la década siguiente. Precisamente poco después de que el cuarteto se separara. Empezaba, entonces, a estudiar su lengua en el Colegio La Salle, de Jerez. No tenía la menor idea de la importancia que ese idioma tendría para mi en el futuro; pero, afortunadamente, me gustaba estudiarlo. Al profesor de inglés le llamábamos Mr. Derek. Tenía una costumbre muy peculiar: acudía a los exámenes con su inseparable magnetofón, y hacía coincidir la duración de cada pregunta con la de las canciones de sus compatriotas. No sé si hoy podría hacerlo, pero entonces era capaz de escuchar las canciones y responder correctamente a las preguntas. Recuerdo perfectamente la primera canción que oí…

Referencias

BOSCH O., E. (2004): “Sir Godfrey Newbold Hounsfield y la tomografía computada, su contribución a la medicina moderna”. Rev. Chil. Radiol., 10, 4: 183-185. [Disponible en: http://www.scielo.cl/scielo.php?pid=s0717-93082004000400007&script=sci_arttext; consultado 26 de jilio de 2015].

GREITZ, T. (1979): “Award Ceremony Speech”. Nobelprize.org. [Disponible en: http://nobelprize.org/nobel_prizes/medicine/laureates/1979/presentation-speech.html; consultado el 26 de julio de 2015].

HOUNSFIELD, G. N. (1979): “Autobiography”. Nobelprize.org. [Disponible en: http://nobelprize.org/nobel_prizes/medicine/laureates/1979/hounsfield-autobio.html; consultado el 26 de julio de 2015].

ISHERWOOD, I. (2005): “Sir Godfrey Hounsfield”. Radiology, 234, 3: 975-976. [Disponible en: http://radiology.rsna.org/content/234/3/975.full; consultado el 26 de julio de 2015].

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